Diferencias entre Demencias y Alzheimer

La importancia de comprender el envejecimiento normal

El envejecimiento es el gran fenómeno del siglo XXI ya que hay un gran aumento de personas mayores, pero ¿qué es envejecer?, envejecer es un proceso único, subjetivo, individual, irreversible que produce modificaciones en las personas. Se produce un declive de las capacidades motoras, intelectuales, cognitivas y sensoriales.

Este declive esta relacionado con el funcionamiento del sistema biológico, enfermedades, mejoría sanitaria de los tratamientos y estilo de vida.

Por regla general, tenemos establecido que el declive de las capacidades comienza con la vejez, es decir, a partir de los 65 años, pero en realidad nuestras capacidades sensoriales alcanzan su máximo desarrollo a los 20 años, produciéndose a partir de este momento un declive de éstas. Siempre tendemos a identificar vejez a enfermedad, pero no es así. Hay capacidades como son las emocionales, que en un envejecimiento sano siguen aumentando.

España esta sufriendo un crecimiento del envejecimiento demográfico muy rápido. El 16,9% de la población es población mayor de 65 años. Este proceso va en aumento de tal manera que tal y como nos muestran las investigaciones en 2050 habrá 16 millones de personas mayores de 65 años, lo que corresponde a un 36,4%.

Esta situación llevará a un ‘’sobreenvejecimiento ‘’ de la población, y este fenómeno afectara a la economía de los países, ya que los costes de las demencias en la salud serán desorbitados. Estas cifras resaltan la necesidad de buscar métodos y herramientas para realizar diagnósticos tempranos que permitan desarrollar intervenciones terapéuticas que retrasen el avance de la enfermedad.

Las causas de este aumento demográfico de población adulta son muy concretas; hay un descenso de la mortalidad, descenso de nacimientos, alargamiento de la esperanza de vida y migración de las personas jóvenes en busca de un futuro.

A ello se le une una democratización de la vejez, antes solo llegaban a ancianos las personas ricas económicamente, ya que eran las únicas que disponían de recursos, hoy en día, ya no es así. La mejora de la sanidad ha sido fundamental para el alargamiento de la esperanza de vida en toda la población independientemente de su clase social.

Diferencia entre envejecimiento normal y envejecimiento patológico

Una vez delimitado que es el envejecimiento y la importancia de conocer este proceso, daremos unas pinceladas sobre los aspectos fundamentales para diferenciar el envejecimiento normal del patológico, ya que la detención precoz de las demencias va a ser clave para la intervención posterior y así poder mejorar las condiciones de vida tanto del enfermo como de los familiares.

Cuando hablamos de envejecimiento normal hablamos de declive, mientras que cuando nos referimos al envejecimiento patológico hablamos deterioro.

Envejecimiento normal

Velocidad de Procesamiento

La velocidad de procesamiento se ve enlentecida. Las personas mayores tardan mas tiempo en comprender los que les llega, al igual que tardan mas tiempo en trasmitir información, pero a diferencia del envejecimiento patológico llegan a comprender y transmitir. Este enlentecimiento se produce porque hay una muerte neuronal

Memoria

La memoria no tiene una afectación muy grave a diferencia del patológico:

La memoria sensorial, memoria que nos permite retener información captada a través de los sentidos durante un breve periodo de tiempo, se encuentra enlentecida.

La memoria a corto plazo presenta dificultades en el registro y procesamiento de la información, dando lugar a olvidos cotidianos como por ejemplo no acordarse de donde han dejado las llaves.

En la memoria a largo plazo encontramos claves principales para diferenciar el envejecimiento normal del patológico;

Respecto a la memoria semántica, aquella que contiene toda la información de los conceptos gracias al a cuál comprendemos el mundo, sufre un pequeño declive a partir de los 60, pero no se ve especialmente afectada en el envejecimiento normal. Si saben quién es el presidente de España, o el nombre del pueblo donde viven.

La memoria episódica, aquella que contiene las vivencias del individuo, su autobiografía, no se encuentra alterada en el envejecimiento normal, mientras que, en el patológico, como veremos mas adelante, se encuentra deteriorada. Esta es una de las claves principales donde tenemos que hacer especial hincapié.

La memoria implícita es la más resistente, es la encargada de poner en marcha los procesos que tenemos automatizados, como las habilidades que hemos aprendido. Es de lo último que se pierde y en el envejecimiento normal se encuentra preservada

Funciones Ejecutivas

Las funciones ejecutivas, como la planificación, programación motora, atención, toma de decisiones o iniciativa, no están alteradas.

Envejecimiento patológico

Cuando hablamos de envejecimiento patológico hablamos de deterioro. Hay una afectación en las siguientes áreas:

Velocidad de Procesamiento

La velocidad de procesamiento también se ve alterada. Incluso más que en el envejecimiento normal, llegando a dificultar a la persona poder procesar y transmitir información.

Memoria

Respecto a la memoria cabe destacar los siguientes aspectos:

La memoria a corto plazo sufre un deterioro notable.

En memoria a largo plazo cabe destacar;

Afectación de la memoria semántica, a diferencia del envejecimiento normal, las personas con deterioro no saben, por ejemplo, el nombre de la ciudad donde viven.

La memoria episódica esta deteriorada. Comienza a mostrar dificultades en la memoria autobiográfica. Cuando una persona no es capaz de recordar en que trabajó, el nombre de su madre o cuando es su cumpleaños, por ejemplo, podemos comenzar a sospechar de un posible deterioro.

La memoria implícita es otra clave fundamental para diferenciar envejecimiento normal de patológico. Hay casos de amnesia y deterioro que tiene preservada esta memoria, es muy resistente y la última que se pierde, por ello, si esta se encuentra dañada, sería conveniente realizar una exploración más exhaustiva para ver de qué se trata ya que podríamos estar ante un caso grave de demencia.

Funciones Ejecutivas

Las funciones ejecutivas se encuentran alteradas en las demencias. La persona pierde funcionalidad y se vuelve más dependiente. Este es uno de los signos más llamativos y fácil de detectar para las familias. Por ejemplo, ya no sabe como poner la mesa, se le olvida como hacer una tortilla de patata, o no sabe dar el dinero exacto en la panadería para comprar el pan.

¿Qué es el Deterioro cognitivo leve?

El deterioro cognitivo leve o DCL, es un síndrome que cursa con la alteración de las funciones cognitivas, que no conlleva incapacidad funcional, a diferencia de las personas con demencia que si tienen afectada las funciones de la vida diaria.

Es indicador de que un sujeto tiene mayor probabilidad de padecer una demencia. Es fundamental realizar una evaluación neuropsicológica, ya que nos permite hacer un diagnóstico diferencial entre Deterioro Cognitivo Leve a causa de enfermedad de Alzheimer o por otras causas (depresión), como también nos permite distinguir diferentes tipos de demencia.

Un diagnóstico precoz del Deterioro Cognitivo Leve puede retrasar la aparición de una demencia. Aunque no debemos olvidar que un diagnostico de Deterioro Cognitivo Leve es un factor de vulnerabilidad para una posible demencia. Cuanto antes aparezca el Deterioro Cognitivo Leve mas probabilidad de que antes aparezca la demencia.

NORMAL                        Deterioro Cognitivo Leve                         DEMENCIA

El principal factor de riesgo para que aparezca un DCL es la edad, a este se le suman enfermedades reversibles como la hipertensión, el colesterol y la diabetes.

¿Cuáles son los síntomas de un Deterioro Cognitivo Leve?

  • La persona comienza a no recordar donde a dejado las cosas. Para diferenciarlo de los olvidos cotidianos asociados a la edad tenemos que observar la frecuencia con la que ocurren.
  • Olvida citas y acontecimientos importantes
  • Muestra problemas para encontrar la palabra adecuada
  • Tiene dificultades para seguir el hilo de las conversaciones

Tipos de Deterioro Cognitivo Leve

  • Deterioro cognitivo leve amnésico (DCLa); solo presentan alteración de la memoria.
  • Deterioro cognitivo leve amnésico de múltiples dominios (DCLa-md); presentan afectación de la memoria, pero también en otras áreas cognitivas.
  • Deterioro cognitivo leve no amnésico de dominio único (DCLna-du); no presentan alteración de la memoria, pero si de un área cognitiva
  • Deterioro cognitivo no amnésico de múltiples dominios (DCLna-md); no presentan alteración de la memoria, pero si de múltiples dominios cognitivos

Las investigaciones señalan que son las personas con DCLa las que presentan mayor probabilidad de desarrollar una demencia tipo Alzheimer.

Criterios diagnósticos para el Deterioro Cognitivo Leve amnésico

  • Quejas de la persona de que tiene problemas de memoria, preferiblemente corroborado por algún familiar o amigo cercano.
  • Capacidad de juicio, percepción y razonamiento normales
  • Ausencia de afectación del desarrollo de las actividades cotidianas (o afectación mínima de las más complejas)
  • Disminución del rendimiento en memoria constatado por pruebas cognitivas

Demencia tipo Alzheimer

La demencia tipo Alzheimer o EA es un tipo de demencia primaria y cortical, arranca en un módulo de nuestro cerebro y se extienden por toda la corteza, neurodegenerativa, incurable y altamente prevalente en la población geriátrica. Se caracteriza por una pérdida severa de la memoria y un deterioro en la funcionalidad.

El Alzheimer como otras demencias se instaura en la persona de forma insidiosa, por ello es difícil delimitar el momento en el que apareció la enfermedad.

Hoy en día la etiología de esta enfermedad sigue siendo desconocida, aunque hay investigaciones que apuntan que el perfil fisiológico de la persona contribuye al desarrollo de la enfermedad.

¿Qué pasa en el cerebro de una persona con Enfermedad de Alzheimer?

El cerebro de la persona que padece Alzheimer sufre lesiones en sus estructuras. Si lo miráramos de manera macroscópica veríamos cómo se están quedando sin cerebro, como una nuez que se seca, hay una pérdida masiva de neuronas lo que provoca una atrofia cortical.

Estos cambios se deben a dos proteínas fundamentalmente; proteína beta amiloide y proteína tau. El trabajo de la proteína tau en nuestro cerebro es estabilizar unos microtúbulos que tenemos para el buen funcionamiento de las neuronas.

Hasta aquí todo es señal de buen funcionamiento, el problema surge cuando la proteína tau sufre cambios tóxicos para nuestro cerebro formando ovillos neurofibrilares en el interior de las neuronas ocasionando la muerte neuronal.  La proteína beta amiloide es la encarga de que los cambios tóxicos de tau se propaguen por el cerebro siendo irreversibles sus daños.

Aunque se conoce la etiología de esta enfermedad todavía no hay tratamiento que la cure, y su diagnostico definitivo es realizado post mortem mediante análisis neuropatológicos que confirmen el diagnostico realizado durante la vida de la persona.

Manifestaciones de la enfermedad de Alzheimer

  • Presentan déficit del funcionamiento de la memoria episódica
  • Déficit en la capacidad de aprendizaje y recuerdo de la información nueva
  • Dificultad para la recuperación de la información a largo plazo
  • No reconoce bien los estímulos
  • Dificultad para rotar objetos en el espacio, esta sintomatología va avanzando hasta disminuir la capacidad para reconocer objetos u organizarlos.
  • Se observan dificultades respecto al lenguaje, en la compresión y fluidez verbal. A medida que va avanzando la enfermedad muestran dificultades para nombrar los objetos (anomia). Cuando la enfermedad esta muy avanzada se deterioran todas las áreas del lenguaje.
  • Se va deteriorando su capacidad motora

Etapas de la enfermedad del Alzheimer

El Alzheimer cursa por etapas; etapa leve, moderada y grave. En la etapa leve comienzan a manifestarse los déficits cognitivos y cambios en la personalidad y la conducta. En esta etapa todavía conservar las actividades básicas como vestirse o asearse, pero hay una disminución de las actividades un poco mas complejas, como el control de la economía o la toma de medicamentos.

En la etapa moderada hay una mayor disminución de las actividades complejas y el sujeto necesita mayor supervisión. Finalmente, en la etapa grave pierde el control sobre las actividades básicas como el control de esfínteres, o deglución, creando una dependencia y perdiendo la totalidad de su funcionalidad y autonomía.

La disminución de las capacidades en las tres etapas provoca una incapacidad progresiva de realizar las actividades de la vida diaria.

Conclusiones

Me gustaría acabar este artículo remarcando de nuevo la importancia de detectar un posible deterioro cognitivo leve en sus fases iniciales, ya que así se puede retrasar la aparición de demencia, y las intervenciones multidisciplinares serán mas efectivas.

El Alzheimer es la enfermedad más frecuente en la población, cursa de manera insidiosa y si diagnóstico definitivo se realiza post mortem. Hoy en día no tiene cura, pero son muchas las investigaciones que se están llevando a cabo para paliarlo.

María Delgado Montero
María Delgado Montero
Graduada en Psicología por la universidad Pontificia de Salamanca Máster en Neurociencia; trastornos de la comunicación, audición y lenguaje por la Universidad de Salamanca. Máster en Psicología General Sanitaria.Imparto charlas a los adolescentes en los colegios sobre los peligros de las adicciones a las nuevas tecnologías.

4 comentarios en «Diferencias entre Demencias y Alzheimer»

  1. Una pregunta, simple, un familiar mio le han determinado, demencia vascular, que diferencias o relacion tiene con el tema desarrollado en este articulo.
    por cierto muy interesante,
    gracias

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  2. Muchas gracias!
    Esta información está muy nutritiva.
    Y todos (as) deberíamos manejarla, sobretodo los que aún disfrutamos de nuestros padres ancianos y uno que otro amigo o familiar con evidencias de estas manifestaciones cerebrales.
    Gracias!
    Bendiciones!

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